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宾夕法尼亚州最高法院允许根据《清洁流法》对DEP的持续违反处罚政策进行执法前审查

为结束2015年的诉讼,宾夕法尼亚州最高法院上周发表了几项意见,其中包括一项可能会影响当事方如何质疑宾夕法尼亚州环境保护局评估的刑罚的意见(“DEP”)违反州环境法律。  The case, EQT Production Co.诉Envt部门’l Prot.编号为J-67-2015(2015年12月29日)的天然气压裂运营商EQT面临由DEP征收的因压裂水积水泄漏造成的污染的民事处罚。 殷拓已经开始在宾夕法尼亚州进行正式清理’s “Act 2”DEP在宾夕法尼亚州发布民事罚款和解要求时的自愿补救计划’的《清洁流法》,涉案金额超过127万美元,其中90万美元与持续的违法行为有关。 DEP的立场是,每天污染物残留在土壤和/或进入地下水或地表水中构成持续违法行为,并受到其他处罚。 殷拓不同意这一观点,并指出,根据《清洁河流法》,罚款不得超过污染物实际排放到环境中期间的罚款。  The operator also argued that the 第二幕 program governed their remediation efforts to address the contamination that remained at the site.  

殷拓直接向宾夕法尼亚州联邦法院提起上诉,寻求宣告性判决,以确定是否DEP’s policy on “continuing-violation”根据《清洁流法》,处罚是允许的,声称它缺乏可行的行政补救措施来质疑处罚评估。 几周后,DEP向宾夕法尼亚州环境听证会(Pennsylvania Environmental 听证会)提出了民事处罚申诉(“EHB”), the state’是一个独立的准司法机构,对DEP的最终诉讼的上诉具有原始管辖权。  In the 乙肝 action, DEP sought over $4.5 million in penalties, plus an additional $10,000 per day for the continued presence of contamination at the site. DEP进一步争辩说,英联邦法院没有管辖权来审理EQT’s challenge to the penalty assessment, and that the 乙肝 was the sole forum for the operator’s appeal. 

英联邦法院同意DEP并撤销EQT’s appeal on the basis that the 乙肝 had exclusive authority to determine appropriate penalties under the 清洁流法. 英联邦法院还裁定,情商不符合声明性判决诉讼的先决条件之一–确实存在着会威胁到情商的争议’s legal rights. 联邦法院认为,自DEP“在提出罚款建议时仅表达法律意见,” but that the 乙肝 actually decides and imposes the ultimate penalty, EQT’所谓的伤害纯粹是投机行为。

殷拓向英联邦法院提起上诉’宾夕法尼亚州最高法院的裁决,认为该裁决面临DEP的真正直接威胁’提议的处罚,并且要求法院确定一个单独的法律问题–即已知释放后某个地点的污染物是否构成单独的“discharge”根据《清洁流法》,以允许DEP单独征收每日应计罚款。

宾夕法尼亚州最高法院同意殷拓,并推翻了英联邦法院’裁定,并特别认为该案已提出“足够的实际争议” which fell “属于执行前司法审查的适当主题的争端类别。”   Directing that EQT “将被允许​​对[DEP’s] 持续违反 interpretation in 英联邦法院, given the company’可能受到持续有效的民事处罚,”法院进一步指出“DEP面临不断扩大的处罚威胁时,[EQT]面临的不确定性’我们认为,对侵权行为的持续解释足以确认获得司法复审的权利。” 

回应DEP’s arguments that the 乙肝 had exclusive jurisdiction over EQT’在对民事处罚评估提出质疑时,法院指出了美国最高法院最近的一项裁决的理由, Sakckett诉EPA,132 S. Ct。 1367(2012), 我们之前曾报道过,美国最高法院裁定,即使没有采取执法行动,联邦法院也有权确定EPA是否根据《清洁水法》正确主张了对某些土地的管辖权,从而导致了对每日的罚款评估EPA争辩的土地所有者未正确填充受保护的湿地。

In an interesting footnote, the 宾夕法尼亚州 最高法院 stated that the case might have been decided differently if DEP had filed their 乙肝 action 之前 殷拓已向联邦法院提起了宣告性判决诉讼。 法院在保留对该问题的判决的同时,警告说“我们将不鼓励与各自的司法和准司法法庭赛跑。”

该案已交还英联邦法院进一步审理。  宾夕法尼亚州’受监管的社区将关注英联邦法院诉讼的结果,以及法院’对DEP的解释’s policy on 持续违反 penalties.